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Climate Change and Migration in the Maldives

Climate Change and Migration in the Maldives

The words ‘climate change’, ‘migration,’ and ‘islands’ evoke images of “climate change refugees” fleeing from paradise as the ocean mercilessly rises over pristine beaches. These representations rarely hold in reality. Phrases such as “climate refugees” and “climate migrants” are severely criticized in scientific literature, and many islanders object to the terms. The Maldives is a perfect case to illustrate how islanders view links between climate change and migration. The country, an Indian Ocean archipelago with 1,190 islands grouped into 26 low-lying coral atolls, has its highest point just 2.4 meters above sea level. Unless policymakers understand the Islanders’ thoughts on migration as a climate to fail, hurting the people whom the policies were designed to help. Maldivians are concerned about sea-level rise, but it is not yet an everyday, experienced reality. More urgent are the Islanders’ immediate, non-climate change related issues, such as lack of housing and overcrowding around the Maldivian capital, freshwater scarcity, and inadequate waste management. In the future, though, without climate change adaptation measures addressing sea-level rise, climate change impacts may increasingly influence Maldivian migration decisions. In the meantime, Maldives continues to experience slow onset hazards, such as coastal erosion, sea-level rise, salinity intrusion, and changes in monsoon patterns and rainfall. These changes affect local livelihoods, housing, freshwater access, food production, and fisheries. Consequently, scientists and the government discuss migration as an adaptation strategy for the population. Migration as adaptation refers to displacing entire communities once all other adaptation possibilities are exhausted. Considering Maldives’ location and Maldivians’ attitudes toward climate change migration is especially pertinent to Maldives’ future....

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